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Annette vuelve con Cordelia, sintiéndose una persona diferente.

Annette vuelve con Cordelia, sintiéndose una persona diferente.

Segunda parte:

Capítulo Once

Annette mira la casa de la ciudad, sintiendo una mezcla de nostalgia y temor. Era una acogedora y parcialmente gótica casa de tres pisos de ladrillo rojo, escondida en medio de una hilera de casas que no podían ser más desinteresadas en comparación con ella. Su puerta de color marrón oscuro y su aldaba plateada la llaman, y los pequeños números «167» le resultan familiares de la forma en que sólo algo realmente conmovedor y diminuto podría serlo.

Sólo han pasado dos meses, se dice a sí misma una y otra vez. Se lo había recordado bastante durante el paseo por la ciudad, con la capucha bajada para protegerse de las ligeras salpicaduras de lluvia en el fresco atardecer. Había pasado más tiempo en la calle Mill 167 que fuera de ella, pero parecía incomparablemente más largo con los Mallet. No era la misma persona que antes, ¿y cómo podría serlo?

Los pantalones sueltos se le pegan a las pantorrillas cuando la brisa los empuja hacia atrás, y un tibio temblor le recorre la columna vertebral. Se acerca los brazos al pecho, apreciando el suave calor que desprenden, y sigue mirando los pocos peldaños de la puerta que le parecen extrañamente insuperables.

Pero es tarde, y está oscuro, y hace frío, y ella era una mujer buscada. Annette sólo podía retrasar lo inevitable durante un tiempo antes de que algo la obligara a actuar de un modo u otro. Sería mejor, mucho mejor, simplemente aguantar sus nervios y seguir adelante. Da un largo suspiro y avanza, dejando que sus botas golpeen ligeramente los pequeños charcos en cada paso hasta la puerta. Llama a la puerta.

Tarda casi medio minuto en recibir respuesta, y está a punto de pensar en retirarse cuando oye el sonido de unos pasos que bajan con fuerza las escaleras del interior. Es imposible no reconocer el inconfundible paso y la forma de andar, y un suspiro después la puerta se abre cautelosamente para revelar la forma cansada y sorprendida de Cordelia Jones.

«Annette», dice simplemente, con la voz baja. Hay una clara sorpresa y confusión en su rostro, aunque rápidamente se convierte en euforia.

«Cordelia», Annette inclina la cabeza suavemente. «¿Puedo entrar?»

«Sí, sí, por supuesto».

La detective se hace a un lado, tropezando para dejar espacio a su antigua sirvienta. Annette entra amablemente en el vestíbulo, depositando suavemente su capa en el perchero del interior. Cordelia cierra la puerta silenciosamente detrás de ella, dejando caer las manos en las caderas y observando la imagen con un aire de intriga.

«Ha pasado demasiado tiempo… hic», la mano de Corelia se lleva a la boca, tratando de ocultar el ruido de interrupción que se le escapó. «Perdón. Me alegro mucho de verte… hic».

Annette se ríe amablemente mientras Cordelia se pone nerviosa, frustrada de que haya ocurrido de nuevo. «¿Tienes problemas para aguantar las bebidas?» Pregunta.

«No he estado – hic – bebiendo,» Cordelia rebate. «Es que no consigo que estos ruidos espantosos – hic».

«Aguanta la respiración y traga tres veces», sugiere Annette.

«Eso es ridículo – hic».

Cordelia pone los ojos en blanco y aguanta la respiración, y Annette observa cómo la detective intenta tragar el hipo. Traga tres veces, y luego hace una larga pausa para ver si finalmente se le ha pasado.

«Ha funcionado», concluye Annette.

«Así parece», Cordelia levanta una mano, esperando la confirmación. «Muy bien. Te debo mi gratitud», sonríe. «Has vuelto».

Annette mira al suelo, un poco nerviosa. «Sólo de visita por esta noche, me temo».

«Claro, por supuesto,» Cordelia asiente secamente. «No quise sugerir… erm…» Igualmente mira hacia otro lado, y luego se sumerge con aprensión en el comedor, tratando de despejar espacio en la mesa.

Annette la sigue, caminando despacio y con precaución, notando que la mesa vuelve a estar llena del desorden de sus investigaciones. Con la escasa iluminación, es difícil distinguir todos los objetos que tiene delante, pero Annette concluye rápidamente que está en un estado similar al de su primera visita a la casa hace meses.

«Disculpas», resopla Cordelia, apartando las cosas del camino.

«No pasa nada», dice Annette disimulando su preocupación, y se acerca lentamente a inspeccionar la cocina para confirmar sus sospechas. Una gran pila de platos ocupa el fregadero.

«Lo sé, lo sé», murmura la detective, «está en un estado lamentable. Es que he estado muy ocupada con los casos y no quería sustituirte por… bueno… y no sabía si estarías… erm…»

«Está bien», se consuela Annette. «¿Hay algún lugar para sentarse?»

«El salón, si no te importa el desorden».

«Puedo sobrevivir a ello durante una noche».

Sigue a Cordelia a la habitación contigua, y se sienta tranquilamente frente a ella en el sofá, mientras la detective ocupa su sillón favorito. Annette descansa su espalda en los cojines, apreciando la comodidad, mientras Cordelia se inclina hacia adelante y coloca sus codos sobre sus rodillas como si estuviera lista para escuchar atentamente. El silencio transcurre entre ellas durante unos instantes, y Annette no puede evitar sentir que una incomodidad pasa entre ellas.

«Te has cortado el pelo», observa.

«Yo… lo quería más corto», responde Cordelia. «Llevas pantalones».

«Es más funcional».

Hay una pausa, y los ojos de Annette recorren la habitación sin rumbo.

«Te has quitado el cuello de la camisa», señala el detective en voz baja.

«Lo hice», la voz de Annette rebota suavemente. «Fue… extraño al principio, no tenerlo».

Cordelia se palpa los bolsillos, buscando algo, pero parece quedarse corta. «Recuperé la llave del Diácono, por si alguna vez querías que… No le dije dónde estabas. Sólo le di a entender que estaba trabajando para localizarte y me la devolvió».

Annette sonríe con una débil gratitud.

«¿Estás… contenta?» Cordelia pregunta tímidamente. Es una mirada rara en la detective, y la torpeza tímida se sienta extrañamente en su voz.

«¿Feliz?»

«¿Te están tratando bien?» Ella se echa un poco hacia atrás, pero se mueve constantemente, tratando infructuosamente de ponerse cómoda. «He reconstruido lo que parece haber ocurrido, creo».

«¿Has estado vigilando?»

«Todo lo que he podido entre caso y caso».

«Me conmueve».

Una pausa.

«Cristo», murmura Cordelia, sacudiendo la cabeza. «¿Realmente ha pasado demasiado tiempo?»

«Estoy segura de que volverá con el tiempo», Annette frunce los labios. «¿Sigues sobrio?»

«No del todo para la duración de tu partida… pero no he ido a un bar en casi una semana, así que eso es algo», se encoge de hombros la detective. «Y ya no tengo ninguna bebida aquí en casa. La he tirado».

«Bien. Me alegro de oírlo».

Otra pausa.

«Siento de nuevo el desorden».

«No hay necesidad de…»

«Sin embargo, yo sí», insiste Cordelia. Suspira y deja caer los hombros: «Parece que este barco nunca ha funcionado tan bien como con usted como capitán».

«¿Podría referirse a algo más que a la casa?»

«Estoy bien», se burla Cordelia, cruzando las piernas y echándose hacia atrás en su silla.

«Por supuesto.»

«Lo estoy.»

«Te creo».

«Lo estoy.»

«Y he dicho que te creo».

Cordelia suspira y mira hacia otro lado. «¿Deseas que lo diga?»

«Eres bienvenida.»

«Te echo de menos, Annette. Me gustaría que estuvieras aquí una vez más».

Annette se sienta en el sentimiento de las palabras de Cordelia, bañándose en el sentimentalismo y el deseo que llena cada sílaba. Ella mira alrededor del cuarto por un momento, dejando que su propia nostalgia la empuje y la salude.

«A menudo me preguntaba cómo se sentiría estar de vuelta. Es un poco inusual que me llamen ‘Annette’ de nuevo».

Cordelia asiente en señal de comprensión. «Los seudónimos que utilizan».

Annette sonríe. «Has estado investigando». Se había preguntado hasta qué punto Cordelia intentaría seguir a los Mallet ahora que había perdido el contacto con su antigua sirvienta, y Annette sospechaba que no iba a abandonar el caso sin más.

«¿Asumo que no eres Robin, Arthur, Guy o Patrick?»

«Rojo».

«¿Como Caperucita Roja?»

Annette se encoge de hombros. «Todos los nombres provienen del folclore o de héroes o similares».

«Lo sospechaba. ¿Es por…?»

«¿El pelo rojo? Sí».

Cordelia sonríe, orgullosa de sí misma. Mira fijamente a Annette, asimilando su visión y escaneándola como si quisiera determinar precisamente qué era diferente en ella desde su último encuentro. «Si puedo preguntar, ¿qué te han hecho hacer?»

«Yo… no debería decirlo».

«Lo entiendo».

Annette simpatiza con el hambre de conocimiento sobre la situación que seguramente agobiaba a Cordelia. «No son lo que esperaba», admite. «No puedo decir más, pero no es tan sencillo como creía antes».

«No te pediré que te explayes».

«Gracias».

«¿Estás más cerca de una respuesta para Mary Rosen?»

Annette da un largo suspiro, sintiendo una leve punzada de culpa en el pecho. «¿La has visitado recientemente?»

«Lo he hecho».

El sentimiento de culpa aumenta. «Entonces imagino que lo sabes».

«Sí», admite Cordelia. «¿Podrías decírmelo, por mi bien?»

Annette asiente, era lo menos que podía hacer. Su caso había comenzado juntos, Cordelia merecía conocer la resolución del mismo y Annette se siente mal por no haberle traído las respuestas directamente.

«El seudónimo de Henry era Maccabee. Era, en efecto, un Mallet. Creía que sus acciones provocarían una presión para mejorar las condiciones laborales, y estaba dispuesto a jugarse la vida por ello.»

«Así que ya tienes tu respuesta».

«La tengo».

Hay un silencio tenso entre ellas, y Annette no se atreve a mirar a Cordelia a los ojos. Ella puede sentir la pregunta en la punta de su lengua, lista para la acusación que será lanzada contra ella, y decide esperar pacientemente hasta que llegue.

«Me preguntaba», dice Cordelia en voz baja, «por qué no has vuelto después».

Annette exhala lentamente. «¿Puedo prepararte un té?»

«Supongo.»

Ella se levanta, cruzando a la cocina y despejando el espacio para que la tetera se siente sobre la estufa. Annette espera junto a ella, dejando que el espacio entre los dos se enfríe con su tarea, con la esperanza de que tal vez puedan avanzar más allá del tema actual. Sirve la taza, con cuidado de que esté especialmente caliente y empapada como le gusta a Cordelia, y se la devuelve al detective. Se sienta lentamente en el sofá.

«¿Has estado boxeando?» Annette le responde.

«Ya no es lo mismo», admite Cordelia. Parece estar contenta con la desviación de Annette. «Simplemente no siento la misma chispa».

«Ya veo.»

Cordelia da un sorbo a su té, tratando de continuar la conversación con cualquier herramienta que se le presente. «Lady Deveroux vino una vez».

«¿Lo hizo?» Annette siente otra punzada de culpabilidad, acompañada por el dolor sordo de su pobre final.

«Todavía no se había enterado de las noticias sobre ti», explica Cordelia. «Fue hace unas semanas».

«¿Cómo respondió ella?»

Las esquinas de los labios de la detective se levantan con diversión. «Te transmitió unas palabras muy selectas. Los Mallet no son muy populares entre su clase».

«Me imagino que no».

«Creo que están empezando a temerles a ustedes».

«Supongo que yo también lo haría, si fuera ellos», asiente Annette.

«Después de la cuarta o quinta fuga de cuello prominente, su aferramiento a las perlas se ha vuelto ensordecedor».

Annette sonríe amablemente ante la idea. Desde su propia fuga, los Mallet han estado trabajando para liberar a otros sirvientes, especialmente a aquellos con dueños famosos en posiciones prominentes de poder. Hammer and Spike, el panfleto semanal, incluso relataba las horrendas acusaciones contra cada propietario que perdía a un sirviente. Tales acciones se habían ganado la creciente hostilidad de la policía.

«¿Cómo está Martin?» pregunta Annette.

«Está comprometido», dice el detective.

Ella levanta una ceja. «¿De buena gana?»

Cordelia sonríe tras otro sorbo de té. «Sobre todo. Siempre que su prometida pueda soportar la inevitable infidelidad. No es muy dado a sentar la cabeza».

«Bueno, espero que pueda soportarlo», sonríe Annette con ella mientras un trueno resuena en la casa. Es un estruendo perezoso y bajo, que se confunde fácilmente con el sonido de barriles lejanos que se lanzan a los barcos en el puerto.

Cordelia vuelve a hablar, con una voz suave y deseosa. «No vas a volver, ¿verdad?»

Annette sacude la cabeza. «Te visitaré como amiga».

«Así que seguimos siendo eso», Cordelia asiente débilmente. «Eso es algo, supongo».

«¿Me quieres de nuevo como sirvienta?»

Cordelia se encoge de hombros. Gira la cabeza para mirar por la habitación, echando un vistazo al caos de su desorden a su alrededor. Supuestamente había una organización en ella, pero Annette nunca había deducido cuál podría ser.

«Nunca he sido particularmente buena para mantener mis asuntos… bueno, habitables o funcionales o en cualquier estado ordenado», admite.

La voz de Annette se inclina con sarcasmo. «Recuerdo que te molestó la primera vez que limpié».

«Llegué a tolerarlo,» Cordelia resopla.

«¿Tolerar?»

«… Lo aprecié, después de un tiempo».

Annette suelta una risita. «Penny pensará que debo tener algo de magia sobre mí para haber completado una tarea tan imposible».

Cordelia se ríe, pero poco después es reemplazada de nuevo por una expresión sombría. «Así que no se te puede convencer de que vuelvas».

«No. Me imagino que no».

Otro trueno llena el silencio entre ellos.

«Así que ahora eres realmente uno de ellos, ¿no?» Cordelia pregunta, la realización finalmente parece asentarse. «No es sólo investigación para ti».

Annette suspira y asiente. «Las cosas que he visto… las cosas que siempre he visto… Siento que ahora puedo hacer algo al respecto».

«¿Qué te hacen hacer?»

Se eriza ante la pregunta, sintiendo aflorar el carácter desconfiado que ha cultivado en los últimos dos meses. Era un mecanismo de protección, necesario para mantenerse a salvo ella y sus amigos. «No creo que deba decírtelo».

Al detective no parece gustarle, pero sigue adelante. «¿Pero estás de acuerdo? ¿Lo haces de buena gana?»

«Sí», responde ella en voz baja.

Cordelia se toma un momento para aceptar la realidad de este hecho. Toma un sorbo de su té, dejando que el vapor corra por su cara y ordenar sus pensamientos. «No puedo evitar sentirme responsable de haberte puesto en este camino».

Annette se había preguntado si Cordelia podría pensar algo por el estilo, y se apresuró a replicar: «No lo hiciste».

«Si no hubiera insistido en que…»

«Te rogué que tomaras el caso de Mary», afirma Annette. «Robé las cartas de la oficina de Bembrook. Opté por ponerme en contacto con los Mallet y ganarme su confianza».

Cordelia sacude la cabeza, con diversión más que con desacuerdo. «También fuiste muy astuta en todo esto».

Annette sonríe. «Creo que siempre necesité algo así. Algo en lo que pudiera ayudar a la gente».

«Yo ayudo a la gente», se burla el detective.

«Es diferente».

Cordelia parece que va a discutir el punto, pero decide no hacerlo. Vuelve a sorber su té. Un aire de preocupación irradia lentamente de ella. «¿Crees que soy una buena persona, Annette?»

La antigua sirvienta exhala pensativa. «No creo que sea tan simple como ‘bueno’ o ‘malo'».

El trueno vuelve a entrar en el espacio, rodando por los cielos de la casa. Es suave y calmante, y cuando los dos vuelven al silencio Annette nota que Cordelia parece gravemente preocupada, y sospecha que el trueno no está teniendo el mismo efecto calmante.

«No era sólo por la limpieza de la casa», dice Cordelia de repente.

«¿Perdón?»

«Es el compañerismo», golpea nerviosamente los dedos contra la taza de porcelana, haciendo que suene un suave sonido de aferramiento. «Es la conversación. Es el saber que todos los días podría despertarme y saber que hay alguien que podría preocuparse por mi bienestar».

Annette frunce el ceño y sonríe. «Te enfrentaste a mí cada vez que intenté atender tus heridas».

«No podía ponértelo demasiado fácil, ¿verdad?» Cordelia se ríe, pero rápidamente vuelve a ponerse seria. «No veo a mucha gente en el día a día», explica, «al menos, no a nadie que vea a ‘Cordelia’. Ven a ‘la detective’ o ‘la boxeadora’ o ‘la lesbiana’ o ‘la bastarda’… Es… es fácil olvidar que existo debajo de todo eso».

Annette deja que las palabras la inunden por un momento, sentada en la profundidad de la emoción que Cordelia le planteó, sabiendo que tal vulnerabilidad era una muestra poco común. «Yo… pasé mucho tiempo hablando de ti con ellos», admite. «No de ti, específicamente, ellos siguen creyendo que Simon fue mi dueño todo el tiempo. Hablé sobre todo con algunos de los otros antiguos sirvientes».

Cordelia mete un poco más sus extremidades en el cuerpo y pregunta: «¿Te sientes diferente sobre tu tiempo aquí?».

«Sería imposible no hacerlo».

«Y por eso no vas a volver».

Annette deja pasar el siguiente trueno, intentando formular una respuesta adecuada para el detective, pero ninguna le resulta fácil. Se queda sentada en el momento durante todo el tiempo que puede tolerar, incapaz de determinar lo que debe decir. Finalmente, Cordelia mira por la ventana y anuncia: «Creo que la lluvia ha cesado».

«Me encantan las tormentas secas», se encoge Annette.

«¿Puedo enseñarte algo?»

Cordelia deja su té a un lado, se levanta y le hace un gesto a Annette para que la siga. Lleva a la ex sirvienta a las escaleras, hasta el tercer piso, pero en lugar de ir directamente hacia su estudio, Cordelia se da vuelta y camina hasta el final del pasillo. Se acerca al techo, derribando una pequeña trampilla y dejando colgar una escalera de cuerda. Se arrastra por la oscuridad y Annette la sigue.

Pasado el ático, Cordelia localiza una puerta situada directamente en el techo, abriéndola de una patada para revelar el aire fresco y la suave luz del cielo nocturno. Un destello de luz ilumina el espacio, y mientras Annette se arrastra hacia afuera ve una pequeña plataforma en el techo, casi como un balcón. Uno podía salir del espacio y tumbarse contra las tejas, que tenían un ángulo perfecto para tumbarse y poder mirar al cielo sin miedo a que su cuerpo se deslizara por el tejado. Por suerte, la casa de al lado tiene un tejado conectado con el suyo, así que aunque se deslizara, sólo caería unos tres metros hasta el lugar donde se unen las dos vertientes.

Cordelia cierra la puerta tras ellas y se recuesta contra el tejado, y Annette hace lo mismo. Las dos observan la tormenta eléctrica que las rodea, encantadas de ver los rayos que se cruzan en el cielo entre las nubes. De alguna manera, a pesar de que el espectáculo de luces parecía estar tan cerca de ellos, los truenos parecían venir de kilómetros de distancia. Era extrañamente tranquilizador y pacífico.

«Últimamente vengo mucho por aquí», dice Cordelia, su voz suena en silencio a la izquierda de Annette. «No solía hacerlo».

«Puedes ver mucho de la ciudad».

«Sólo observo a la gente», suspira la detective. «Durante horas. La semana pasada, me quedé aquí hasta el amanecer».

«¿En qué piensas?»

«Sólo… en la gente. En lo que son y por qué lo son. Por qué todos parecen saber algo que yo no sé. Por qué veo cosas que todos ellos pasan de largo». Cordelia golpea los dedos contra las baldosas. «Cosas así».

Annette asiente, sintiendo que su cabeza se balancea contra el techo. Intenta pensar en algo que decir, pero todavía se siente poco natural al hablar con Cordelia. Antes tenían una relación tan fácil y sin esfuerzo, y Annette echa de menos la comodidad de esa dinámica. Finalmente, inclina la cabeza y dice: «Todavía tengo mi collar».

«¿Lo tienes?» Cordelia se incorpora un poco. «¿Para qué?»

«Fue tan extraño que me lo quitaran», comparte Annette, «me sentí tan desnuda durante mucho tiempo después. Pero lo conservo porque me recuerda mi tiempo aquí».

Cordelia se vuelve a tumbar. «Es bueno saber que te quedan buenos recuerdos».

«Más que algunos».

Vuelven a ver los relámpagos y Annette se maravilla de su majestuosidad. Era un tipo de tormenta poco común; sin lluvia, no demasiado fría, muy activa pero que apenas golpeaba el suelo.

Se gira para tumbarse de lado y mirar a Cordelia, a pocos metros de distancia. «¿Puedo preguntarte algo?»

«Por supuesto».

«Cuando… cuando rechazaste a Samantha… ¿por qué me dijiste que no te arrepentías?»

Cordelia piensa por un momento, reuniendo sus palabras. «Prefiero dejarlo estar».

«Por favor,» Annette le da un codazo suavemente. «Necesito saberlo». Ella había pasado muchas noches en los últimos dos meses preguntando y preguntando.

«No sé, supongo que quería facilitar tu elección», la detective sacude la cabeza.

«¿Mi elección?»

«Está claro que la querías, lo pude comprobar en la cena. Me imaginé que ella te robaría el contrato. No quería que te sintieras en conflicto».

«Ella no lo ofreció», dice Annette en voz baja. «Yo se lo pedí».

«Ya veo».

«Por eso se fue».

Cordelia da un largo suspiro, casi de alivio. «Me sorprende escuchar eso. Lo… Lo siento».

«No lo sientas», la tranquiliza Annette. «También he hablado mucho de ella con los demás. I… Ahora siento cosas diferentes con ella».

Cordelia asiente, volviéndose también a mirar a Annette. «Todavía no me arrepiento de haber hecho lo mismo con ella».

«Me gustaría saber por qué».

Se da la vuelta, mirando de nuevo al cielo. Se pone los brazos detrás de la cabeza, y después de unos momentos dice: «La tentación no crea el mal dentro de una persona. No la corrompe. Simplemente proporciona la ocasión para que alguien aproveche el mal latente en su interior y lo saque a la luz. La tragedia puede hacer lo mismo».

Annette no sigue, pero permite que Cordelia continúe.

«Cuando la envié lejos, convencida de mi propio potencial para acceder al insuperable favor de mi familia… Samantha no se fue en silencio en la noche». Cordelia toma aire y exhala: «Por algo mi lesbianismo es un secreto mal guardado».

Annette se incorpora rápidamente. «¿Te expuso para castigarte?»

«Toda la buena voluntad que me estaba ganando, todas las amistades que estaba cultivando, incluso el cortejo político que estaba llevando a cabo… todo se evaporó», levanta una palma de la mano abierta y la cierra en un duro puño para acentuar su punto. «De repente, no era sólo un bastardo, era un desviado. De hecho, fue su exposición de mí lo que puso a Samantha a la vista del entonces capitán Deveroux».

«La tragedia del desamor le dio el momento de revelar su propia naturaleza maliciosa», resume Annette, «antes oculta por debajo».

«Y me hizo darme cuenta de que no podía importarme menos la gente a la que quería impresionar», suspira Cordelia. «Todos estaban esperando una razón para dejarme de lado, y se alegraron de tener su excusa. No me arrepiento de haber venido a aprender esto».

Annette vuelve a mirar al cielo, sintiendo una mezcla de lástima por Cordelia y un renovado disgusto con Samantha. Pero entonces, piensa en su época en la calle Mill 167 y dice tímidamente: «Creo… Creo que tú fuiste así para mí».

«¿Tragedia?» Cordelia se burla.

«Instigación», aclara. «Viste algo en mí que yo no había visto antes. Lo sacaste a relucir en mí».

Cordelia deja escapar una rápida carcajada. «Discutiste mucho conmigo en su momento. Despreciaste algunas de las peticiones que te hice». Suspira y deja que su aliento se extienda hacia el cielo nocturno durante un largo rato. Cuando vuelve a hablar, su voz es suave y melancólica. «Me gustaría que te quedaras».

«No puedo…»

«Sé que no puedes. Sin embargo, lo deseo». Se pone de lado para mirar a Annette. «¿Por qué has tardado tanto en visitarme?»

«Necesitaba ver la persona en la que podía convertirme», responde ella, y luego mira hacia otro lado. «Y… tenía miedo».

«¿De mí? No tienes nada que…»

«Miedo de lo que pensaría de ti ahora».

Cordelia se recuesta. «¿No de lo que podría pensar de ti?»

Annette sacude la cabeza.

«Bueno… ¿qué piensas de mí ahora?»

Annette se queda callada, sin saber qué responder. En muchos sentidos, se sentía como si todavía estuviera decidiendo, incapaz de reconciliar las realidades de su tiempo como sirvienta y su tiempo como Mazo. Se sentían tan profundamente en contraste el uno con el otro. Pasó mucho tiempo en estos días arremetiendo contra el sistema de collares y consolando a los antiguos sirvientes… y sin embargo también sabía que su tiempo con Cordelia la había alterado fundamentalmente de una manera de la que se sentía orgullosa.

«Soy miserable a tus ojos ahora, ¿no es así?» Cordelia murmura.

«Yo no…»

«Está bien», refunfuña el detective. «No hace falta que lo digas. Ya he soportado suficientes conversaciones sobre una conclusión acerca de mi pobre carácter. Ahórrese, por favor».

El detective comienza a levantarse lentamente y Annette declara rápidamente: «No creo que seas desgraciada, Cordelia. Siéntate». Espera hasta que ella obedece y luego dice: «Creo que estás sola».

«¿Quién no lo está?» Ella resopla.

«Es justo», dice Annette. «Pero, para la mayoría de la gente, tener un contrato parece ser la tentación que revela la bestia que llevan dentro. Pero no fue así contigo. No fuiste malvado conmigo. Un poco dura, quizás, y a veces sentenciosa, pero nunca malvada. Deberías ver cómo son algunos de los otros propietarios».

Cordelia suspira. «Ser la única manzana buena en un racimo podrido no es mucho consuelo».

Annette se sienta, cruzando las manos frente a su cara. «Lo que… escucha… cuando digo que me siento diferente sobre mi tiempo aquí, lo que quiero decir es esto: Me encantó. Me sentí muy culpable por ello, pero lo hice».

«¿Y qué piensas de ello ahora?»

«Eso es lo que yo…», se detiene Annette, sintiendo que sus pensamientos están revueltos dentro de su mente. «Tardé dos meses en visitarlo porque necesitaba saber que no estaba siendo ingenua. Me preocupaba que tal vez me hubiera engañado a mí misma pensando que estaba bien pero que en realidad no lo estaba; que tal vez sólo dije que éramos amigos porque temía que me quitaras si decía que no».

Cordelia se sienta y la mira fijamente, con una espantosa mirada de preocupación brillando en sus ojos. «No me di cuenta de que esa era la naturaleza de nuestra dinámica…»

«Es la realidad de las cosas», insiste Annette. «Y la cuestión es ésta: no es simplemente que no fueras desgraciada conmigo, es que eras buena, a tu extraña y retrógrada manera».

El detective resopla: «No veo cómo mi manera es extraña…»

«Lo es», afirma el antiguo sirviente. «Pero también es buena. Viste cosas en mí que nadie había visto antes en mí. Has reconocido partes de mí misma que yo nunca había reconocido».

Cordelia aparta la mirada y sonríe agradecida. «Eran bastante evidentes».

«Pero es como has dicho antes. Ves cosas que otras personas pasan de largo», se pasa las manos por el pelo, sintiendo por fin que sus pensamientos se asientan. «Dices que la gente nunca ve a Cordelia debajo de todas sus expectativas y juicios. Pero donde todos los demás me miraban y veían a una chica irrespetuosa, irreverente y con dos hijos, tú veías a Annette».

Cordelia frunce los labios y parece conmovida por las palabras de Annette. Responde en voz baja: «Siempre pensé que simplemente tolerabas mi casa».

Annette sonríe, y las dos se sienten en la revelación de que las cosas iban a estar bien entre ellas. Era como si la presa se hubiera abierto por fin, o la puerta se hubiera levantado, o lo que fuera que bloqueaba su dinámica normal se hubiera eliminado por fin. De repente, eran sólo Cordelia y Annette una vez más, y ella se siente en la comodidad de su familiaridad.

«Eres la única otra persona que he conocido que siente lo mismo,» Cordelia admite después de algún tiempo. «Siempre me he sentido tan sola con ella. Tan agobiada por el aislamiento de su necesidad».

«Gracias por enseñarme lo que era».

Cordelia sonríe. «Gracias por no pensar que estoy loca.»

«Solo excentrica, tal vez».

«Sinonimo,» refuta el detective, recostandose de nuevo contra el techo.

«Entonces digamos ‘extrañamente convincente'».

«Eso será suficiente».

Annette respira largamente el aire fresco de la noche mientras la tormenta se asienta a su alrededor. Permanece sentada mientras Cordelia se acuesta, y deja que sus ojos vaguen por las luces de la ciudad que las rodea. Se siente más liviana, habiendo llegado a alguna resolución.

«Yo… no estaba segura de si esta noche sería la última vez que te visitara o no», le dice a Cordelia después de un rato.

«¿Y?»

«Una vez me preguntaste si me quedaría si me liberabas de mi contrato», recuerda ella.

«Te negaste a responder entonces», responde Cordelia. «¿Tienes una respuesta ahora?».

«Mi contrato era por seis años. Siento que tal vez te debo al menos esa cantidad de amistad».

«Así que volverás», dice Cordelia con alegría.

«Tan a menudo como pueda».

La detective cierra los ojos y deja escapar una tensa respiración, relajándose en el material del techo. «No tienes ni idea de lo mucho que significa para mí».

«Intentaré que el intervalo entre las visitas no sea fijo durante dos meses».

Sus ojos se abren, y mira a Annette con una idea a mano. «¿Una concesión, quizás?»

«De acuerdo».

«¿Hay algún lugar en el que pueda escribirte?»

Annette piensa por un momento. «Puede que les preocupe que el correo delate nuestra ubicación».

Cordelia sonríe con conocimiento de causa. «Quizá sea el momento oportuno para informarte de que Harold fue una vez paloma mensajera».

Annette sacude la cabeza con incredulidad, pero sonríe amablemente. «Entonces Harold puede escribirme a la Galería de Elenore».

Su ceja se levanta. «¿Vives en la Galería?»

«No. Pero sabrán cómo hacérmelo llegar».

«Excelente».

Annette echa un último vistazo a la ciudad, asintiendo con la resolución de que podrá volver a ver esta vista alguna vez.

«¿Tienes que partir tan pronto?»

«Desgraciadamente, sí», suspira.

«Muy bien».

Annette se sienta, acercándose un poco más al detective. Siente una punzada de inercia y algo importante que la empuja hacia adelante, el tipo de inclinación que habría reprimido hace medio año pero que ahora le resultaba menos aterradora por la persona en la que se había convertido.

«¿Cordelia?»

«¿Si?»

Annette se inclina sobre ella y presiona suavemente sus labios contra los de ella. Recuesta su cuerpo, inhalando el aroma del jabón de pino que Cordelia amaba tan profundamente. Sus ojos se cierran, y durante un largo momento simplemente saborea el beso, sin saber realmente de dónde vino el impulso pero sabiendo que se había sentido necesario. La detective acepta su toque, empujando su boca hacia la de Annette con una confusión que poco después se desvanece en un suave entusiasmo. Es un beso de gratitud, de consuelo, de una historia entre ellas que desafía cualquier intento de Annette por expresarlo.

Se aparta para ver a Cordelia sonriendo, con la cara un poco roja. Annette sonríe y susurra suavemente: «Gracias por enseñarme a ser Annette».

Y sin decir nada más, Annette se escabulle cuidadosamente hacia el ático, bajando por la escalera y preguntándose cómo ha podido llegar a ser una persona tan diferente en tan poco tiempo.